В указе Петра Первого о введении нового летоисчисления не от Сотворения мира, по обычаю отцов и дедов, а от Рождества Христова, как во всей Европе, обывателям было предписано украшать свои дома сосновыми, еловыми и можжевеловыми ветками. О том, что надо ставить и украшать елки, в указе не сказано ни единого слова.

Рождественского дерева, украшенного свечами и игрушками, России пришлось ждать еще почти полтора века! Невероятно, но ни Александр Сергеевич Пушкин, ни его маленькие дети этой радости не знали. А вот Иоганн Вольфганг Гете в "Страданиях молодого Вертера" еще в 1774 г. писал о рождественской елке как о чем-то вполне привычном.

Сегодня родиной трогательного обычая наряжать рождественское дерево все единодушно называют Германию. Там еще в Средние века в День поминовения прародителей Адама и Евы (24 декабря) в домах ставили украшенную яблоками елку, олицетворявшую райское древо познания. Рядом с ней сооружалась так называемая рождественская пирамида - треугольная деревянная конструкция с полочками, на которых лежали подарки, горели свечи, а вершину венчала "Вифлеемская звезда".

Постепенно красивый обычай стал распространяться за пределы Германии. Взял герцог Орлеанский в жены немку - и рождественское дерево оказалось во Франции. Приглянулась английскому королю Георгу III немецкая принцесса - и в 1760 г. елочка впервые пришла на берега туманного Альбиона, а через 80 лет - во второй раз, благодаря супругу королевы Виктории немцу Альберту Кобургскому. Вслед за венценосцами елку полюбили богатые люди из Праги, Цюриха, Вены, Гааги, Нью-Йорка. Сначала ее украшали шишками, орехами, конфетами. Позже появились украшения из папье-маше. А затем все те же немцы придумали удивительные шары из прозрачного стекла, расписанные фосфором и светившиеся в темноте.

В России первую елку устроили именно немцы, постоянно жившие в Санкт-Петербурге. Это произошло в 40-е гг. XIX века. Новая забава была с восторгом принята высшим светом столицы, перекинулась в Москву и пошла по всей стране. Обычай вошел в моду. Да к тому же мода на немецкое нововведение подкреплялась модой на немецкую же литературу, прежде всего Гофмана, - его сказка "Щелкунчик" выходила к праздникам отдельным изданием в качестве подарка для детей. Постепенно наладилась торговля срубленными деревьями. А уже в конце 1840-х гг. люди стали заказывать искусственные елки, что считалось особым шиком. Рост промышленного производства поспособствовал тому, что в считанные годы разнообразные украшения и свечи, изготовленные фабричным способом, стали доступны практически всем слоям населения.

К концу столетия рождественская елка стала обычным явлением. Постепенно уютный семейный праздник превратился в раут с участием детей из других семейств: малыши ходили вокруг наряженного деревца, играли. Отыскивали под ним подарки... В богатых домах принято было приглашать на праздник и детей гувернанток, учителей, прислуги. Со временем начали организовывать общественные елки как для детей, так и для взрослых - в дворянских и офицерских собраниях, институтах благородных девиц, в школах.

Казалось бы, елка одержала в России полную победу. Однако о всеобщем ее признании, даже в конце XIX в., говорить было рано. Деревня ее так и не приняла. Да и у церкви она также не пользовалась благосклонностью. Святейший Синод не одобрял иноземный и к тому же языческий обычай, вплоть до начала XX в. издавал указы, запрещающие елки в учебных заведениях. И все же зеленая красавица вышла победительницей из этой борьбы: новый обычай оказался столь обаятельным и чарующим, что до революции отменить его так никому и не удалось.

Первые искусственные елки появились в СССР в 60-х годах. Их пластмассовые иголки выглядели очень неестественно, но, тем не менее, искусственные елки сразу завоевали популярность. Они могли прослужить своим хозяевам не один год, а пол не был усыпан иголками. Со временем в индустрии искусственных елок произошла настоящая революция, дошло до того, что в прошлом году в Лондоне зародилась мода на елки черного цвета!

Открытие прошлого сезона — искусственные елки со светооптическим волокном, их иголочки светятся изнутри, причем разными цветами. По началу цены на них были «колючими», но некоторое время спустя цена на них опустилась до вполне приемлемых 4500 рублей за красавицу почти в два метра ростом.

Самую большую в мире искусственную елку зажгли в Рио-де- Жанейро, Бразилия. Металлическая конструкция высотой 76 метров была смонтирована на специальной плавучей платформе посредине озера в Лагоа — одном из самых дорогих районов города. На освещение гигантской елки понадобилось более 2 миллионов лампочек. Над искусственной елкой бразильцы трудились полтора месяца.